Zelle usa a Venezuela como una sociedad sin efectivo para la adopción del dinero digital



Luis y Gabriela, Caracas. FOTÓGRAFO: ANDREA HERNANDEZ BRICEÑO PARA BLOOMBERG BUSINESSWEEK

 

Cuando Federico Suárez hizo un viaje nocturno a Valencia el mes pasado para visitar a su novio, el abogado de Caracas de 24 años estaba de humor para derrochar. En el transcurso de un fin de semana, la pareja disfrutó de un desayuno de empanada, compraron quesos y pastas importadas y luego salieron a una romántica cena de sushi.

Por Andrew Rosati, Alex Vásquez y Jennifer Surane | Bloomberg
Traducción libre de lapatilla.com

Todo se compró utilizando Zelle, el servicio de transferencia de dinero propiedad de un grupo de siete de los bancos más grandes de Estados Unidos. “Puedo pagar por cosas en todas partes. El único problema es que compro más de lo que debería ”, dice Suárez.

PayPal y Venmo pueden haber alcanzado el estatus de verbos en los EEUU, pero en Venezuela, es Zelle, lo que está en boca de todos. Al otro lado de Caracas, carteles caseros con “Aceptamos Zelle” cuelgan en los escaparates de las tiendas y en los puestos de productos agrícolas. Las copias impresas por computadora del logotipo de la empresa de color púrpura están pegadas en las cajas registradoras de los supermercados, algunas de las cuales tienen cajas exclusivas para los clientes que pagan con la aplicación. La señalización improvisada es un indicio del uso de Zelle por parte de los venezolanos para aliviar la rápida devaluación de la moneda y una inflación descontrolada, que aunque no está prohibido, ciertamente podría describirse como no aprobado.

Funciona para compras impulsivas, como chocolates o zapatos nuevos, así como para necesidades más esenciales. “Sin Zelle, tendríamos menos pacientes”, dice el Dr. Antonio Farfán, cirujano de una clínica privada en Caracas. “Sé que está destinado a pagos ocasionales, pero aquí está todo”.

Zelle permite a los clientes de sus bancos miembros enviar dinero a amigos y comerciantes, a menudo sin cargo, a través de una aplicación de teléfono móvil. Su propietario, Early Warning Services , con sede en Scottsdale, Arizona, nunca lo ha promocionado en el extranjero. Es difícil concebir que sus propietarios, que incluyen a JPMorgan Chase & Co. y Bank of America Corp. , hubieran elegido como mercado de prueba un país gobernado por un vehementemente anticapitalista y cuya economía está en ruinas.

Un vendedor ambulante de flores ofrece como método de pago la plataforma Zelle, el 31 de octubre de 2020, en Maracaibo (Venezuela). “¿Y por qué no dolarizan de una vez Venezuela?”. Son muchos los ciudadanos que, en las calles, se repiten la pregunta con frecuencia. Claman por la divisa estadounidense como solución inmediata para la maltrecha economía pero esa receta está, según los expertos, lejos de ser una varita mágica y viene cargada de inconvenientes. EFE/ Henry Chirinos

 

El uso de aplicaciones de pago móvil está aumentando a nivel mundial en medio del brote de coronavirus, impulsado por las cuarentenas y la preocupación de los compradores por infectarse mediante el uso de efectivo o lectores de tarjetas de crédito. Zelle, líder en el mercado de pagos de igual a igual en EEUU, registró 842 millones de transacciones por un total de 217.000 millones de dólares hasta septiembre, un aumento del 64% con respecto al año anterior. Los Servicios de Alerta Temprana se negaron a hacer que los ejecutivos estuvieran disponibles para ser entrevistados. La consultora venezolana, Ecoanalítica, estima que el 17% de las transacciones en los establecimientos minoristas de Caracas pasan por la aplicación y que otras ciudades venezolanas están viendo niveles de uso similares. La cifra real puede ser mayor, considerando que los datos no incluyen tiendas más pequeñas.

La adopción del dinero digital por parte de los venezolanos no es una cuestión de elección es más de necesidad. El bolívar, ahora es tan valioso como el dinero del “Monopoly”, víctima de la mala gestión de Nicolás Maduro, pues desde que asumió el cargo en 2013 Venezuela ha vivido siete años consecutivos de contracción económica. El PIB (producto interno bruto) es una quinta parte de lo que era cuando comenzó su mandato, según estimaciones del Fondo Monetario Internacional (FMI)), mientras que la inflación, medida por Bloomberg con un índice vinculado al precio de un café con leche, supera el 4.000%. El billete con la denominación más grande, 50.000 bolívares, equivale a menos de una moneda de diez centavos de dólar.

Un desastroso experimento de 15 años con controles de capital dio lugar a un próspero mercado negro de dólares. La administración de Maduro inicialmente se hizo la vista gorda cuando las tiendas de la esquina, los restaurantes y las peluquerías comenzaron a aceptar billetes verdes como licitaciones. Un año más tarde, Maduro apoyó públicamente el uso del dinero del gringo, en parte con la esperanza de que ayudaría a controlar la inflación y ayudaría a estabilizar una economía en ruinas. “No lo veo como algo malo … este proceso que ellos llaman ‘dolarización’”, dijo durante una transmisión de televisión en noviembre de 2019, y agregó: “¡Gracias a Dios que existe!”. Ecoanalítica estima que más del 60% de todas las transacciones en Venezuela ahora son en dólares.

Una cajera muestra el interior de una caja registradora en la que se ven billetes de bolívares venezolanos, pesos colombianos y dolares estadounidenses, el 28 de octubre de 2020, en San Cristóbal (Venezuela). EFE/ Johnny Parra

 

Varios países han adoptado oficialmente el dólar estadounidense como moneda, incluidos Ecuador y las Islas Turcas y Caicos. Venezuela, en cambio, es un ejemplo que los economistas llaman dolarización espontánea. “El gobierno no te lo dice, muchas veces incluso es ilegal”, dice Steve Hanke, profesor de economía aplicada en la Universidad Johns Hopkins y experto en hiperinflación. “Sucede a lo grande si tienes sanciones u ocupando ejércitos”.

La administración Trump no ha ocultado su deseo de permitir un cambio de régimen en Venezuela, pero se abstuvo de enviar tropas estadounidenses al país sudamericano. En cambio, le respondió a Maduro junto con aproximadamente 140 funcionarios y entidades gubernamentales actuales y anteriores con sanciones.

Los billetes verdes también tienen demanda en las calles de La Habana y Teherán, pero en esos lugares las sanciones limitan efectivamente la disponibilidad de dólares a lo que pueden traer los turistas o expatriados visitantes. A diferencia de los otros estados parias, la dolarización digital a través de servicios como Zelle ha podido despegar en Venezuela porque sus ciudadanos disfrutan de un acceso continuo al sistema financiero estadounidense, dice Darshak Dholakia, socio de Dechert LLP en Washington, DC, quien asesora empresas sobre el cumplimiento de sanciones. “Venezuela se encuentra en una posición única de ser el único país en el que el gobierno está sujeto a sanciones integrales, pero los particulares no”, dice.

Almacenando dinero en efectivo en un quiosco en Caracas.Fotógrafo: Adriana Loureiro Fernández / Bloomberg

 

Alrededor del 8% de los venezolanos adultos tienen una cuenta bancaria en el extranjero o acceso a una billetera electrónica, según la encuestadora de Caracas Datanálisis. Pero ese número se ve magnificado por los casi 5 millones que han huido de la crisis de su país, con cientos de miles instalándose en Estados Unidos.

La diáspora es un vínculo vital para los usuarios venezolanos de Zelle como Gerardo Zambrano, quien vive en el barrio marginal de Petare en Caracas. El diseñador gráfico de 31 años tiene sus cheques de pago depositados en la cuenta de un amigo en Los Ángeles y luego le envía un mensaje de texto para iniciar una transferencia cada vez que quiere enviar dinero a alguien. No siempre es perfecto debido a la diferencia horaria de cuatro horas entre las dos ciudades. En agosto, cuando su padre se despertó cubierto de urticaria, Zambrano tardó horas en despertar a su amigo para que pudiera comprar medicinas. “Desde entonces he aprendido que nunca responde antes del mediodía”, dice.

La mayoría de los 731 bancos estadounidenses de la red de Zelle no han puesto barreras para que los venezolanos se registren en cuentas bancarias, siempre que no estén en listas de sanciones y utilicen documentos auténticos y direcciones de correo cuando se inscribieron. En un comunicado, Early Warning dijo: “Los consumidores solo pueden inscribirse en la red Zelle utilizando un número de teléfono móvil de EE. UU. O una dirección de correo electrónico asociada con una cuenta de EEUU”. El Departamento del Tesoro de Estados Unidos se negó a comentar, pero un alto funcionario, que habló bajo condición de anonimato, dice que las transferencias entre dos titulares de cuentas estadounidenses no violarían las sanciones.

Wells
Zelle / Captura de pantalla banca y negocios

 

Aún así, algunos bancos se están volviendo cautelosos. En junio, los informes de que Wells Fargo & Co. había bloqueado el acceso a Zelle para algunos venezolanos provocaron el pánico en Twitter.

Alexandra, una residente de Caracas de 35 años que ocultó su apellido por temor a ser expulsada del servicio, dice que Wells Fargo suspendió abruptamente su acceso a Zelle durante cuatro meses, dejando al profesional de relaciones públicas luchando por encontrar formas de cobrar su salario y pagar por todo, desde alimentos hasta la educación de sus hijos. Ahora usa a Zelle solo para comprar dólares de un cambiador de dinero del mercado negro de confianza por temor a enviar dinero accidentalmente a alguien relacionado con un funcionario sancionado. “Imagínese, ¿cómo viajo a los EEUU para desbloquear una cuenta en una pandemia?” ella dice.

En un comunicado, Wells Fargo dijo que elimina el acceso de un cliente si identifica el uso “que es inconsistente con el uso previsto de estos productos y servicios”. Los bancos implementan un software sofisticado para monitorear la evidencia de actividades que podrían infringir las leyes estadounidenses, como el lavado de dinero o la facilitación de pagos a personas cuyos nombres aparecen en listas compiladas por el gobierno de terroristas y narcotraficantes. (En marzo, el Departamento de Justicia de EEUU acusó a Maduro y a 14 funcionarios actuales y anteriores de corrupción y tráfico de drogas). Es posible que los sistemas de Wells Fargo hayan marcado algunas transacciones en cuentas de propiedad de venezolanos como sospechosas, lo que provocó los cortes, dice Richard Crone, director de consultoría de pagos Crone Consulting LLC.

Un vendedor asiste a un puesto en el mercado municipal de Chacao en Caracas en medio de la pandemia del nuevo coronavirus COVID-19, el 3 de septiembre de 2020 mientras aumenta la inflación en Venezuela, que se encuentra en medio de la peor crisis económica de su historia después de siete años de recesión. . Venezuela cuenta con las mayores reservas probadas de petróleo del mundo, pero bajo la supervisión de Nicolás Maduro, el país ha entrado en crisis. La pobreza se ha disparado, la inflación es la más alta del mundo, la moneda se ha vuelto prácticamente inútil y la producción de petróleo ha bajado a su nivel más bajo en 77 años, lo que los expertos atribuyen a la mala gestión y la corrupción. (Foto de Federico PARRA / AFP)

 

Como precaución, muchos venezolanos ahora limitan el uso de Zelle. Los ricos siguen el ejemplo de amigos y familiares en Estados Unidos y recurren a Venmo y PayPal. El mercado también ha atraído algunos nombres menos conocidos en el campo de los pagos digitales. Rubén Galindo, un mexicano de 29 años que se describe a sí mismo como un luchador por la libertad, cofundó el servicio de billetera electrónica Airtm en 2015. La aplicación sirve, en sus palabras, como un “mercado de dólares extrabursátiles”. La empresa publica sus propios tipos de cambio y permite a los usuarios, o “agentes”, realizar transacciones de divisas entre sus propias cuentas bancarias.

En 2018, Galindo dice que recibió un aviso de que la policía de inteligencia de Venezuela planeaba detener a su personal local, por lo que llevó a la tripulación de 25 personas a través de la frontera a Colombia y luego a México, donde tiene su sede la empresa. “Cierran uno, o encarcelan a uno, o lo que sea. Podemos agregar 10 más ”, dice Galindo, en una videollamada desde la Ciudad de México. Airtm tiene clientes en toda Latinoamérica, pero gran parte de su negocio está en Venezuela, donde mueve alrededor de 11 millones dólares a la semana.

Airtm se convirtió en el centro de atención en agosto, cuando Juan Guaidó, jefe de la Asamblea Nacional, a quien la administración Trump y casi otros 60 gobiernos han reconocido como el líder legítimo de Venezuela, aprovechó el servicio para ejecutar la transferencia de casi 19 millones dólares a trabajadores de la salud en la primera línea de la batalla del coronavirus en el país. Los fondos fueron suministrados por la Oficina de Control de Activos Extranjeros (OFAC) del Tesoro de Estados Unidos de cuentas congeladas de Estados Unidos que pertenecen al banco central de Venezuela.

Radicalización cuarentena por coronavirus, Sabana Grande, Caracas, Venezuela

 

Galindo dice que voló a Miami en marzo para trabajar con el equipo económico de Guaidó en la operación aprobada por la OFAC, denominada Health Heroes, para enviar a más de 62,000 socorristas pandémicos con tres pagos mensuales de 100 dólares cada uno. Cuando Maduro se enteró del plan, ordenó a la dirección IP del AirTM bloqueado. Pero el dinero comenzó a llegar en septiembre con la ayuda de redes privadas virtuales, o VPN, que pueden usarse para iniciar sesión en sitios web restringidos. Galindo dice que se ha desembolsado alrededor del 60% de los fondos. “Fuimos hechos para esto, exactamente para esto. No nos vamos a ir de Venezuela pronto”, dice.

Violeta Blanco, enfermera de un hospital infantil en Valencia, dice que le tomó muchos intentos transferir los fondos de Airtm a la cuenta bancaria de una amiga en Panamá que se encargaría de que ella recibiera billetes de un dólar. Blanco y sus colegas estaban despiertos hasta las 3 am algunas noches, tratando de averiguar la mecánica del servicio mientras navegaban por apagones y conexiones a Internet caídas. “No teníamos idea de lo que era una VPN, ni una billetera electrónica”, dice.

El primer pago de 100 dólares llegó el 16 de septiembre. “Estaba tan emocionada y salí y compré medicamentos para mi presión arterial alta”, dice Blanco, a quien apenas un día antes le habían pagado su salario quincenal de 600.000 bolívares. Eso es el equivalente a alrededor de 1,10 dólares.

 



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