Así funcionan las vacunas de Pfizer y Moderna y qué las diferencia del resto


Los recientes anuncios de la alta eficacia de las vacunas de Pfizer-BioNTech y Moderna han despertado el optimismo de los gobiernos en todo el mundo y superado las expectativas de muchos expertos. Sanjay Mishra, científico y corrodinador de proyectos en el Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt (Tennessee, EE UU), ha desgranado en un artículo publicado en The Conversation en qué consisten estas dos vacunas, qué las diferencia del resto y cuáles son sus puntos débiles.

Mishra, que hasta principios de este año trabajaba en el desarrollo de vacunas candidatas contra el zika y el dengue, expone que los resultados preliminares de ambas vacunas son “prometedores” y cuenta en qué consiste exactamente el tipo de vacuna de ARN mensajero (ARNm), el enfoque desarrollado por ambas compañías.

Cómo funciona la vacuna de ARNm

Tradicionalmente, explica Mishra, “las vacunas contienen virus debilitados o proteínas distintivas purificadas del virus que entrenan al sistema inmunológico para que reconozca la parte de un virus que causa la enfermedad”.

No obstante, una vacuna de ARN mensajero es “diferente”, ya que “en lugar de inyectar la proteína viral, una persona recibe material genético (ARNm) que codifica la proteína viral”, sostiene este experto.

Al ser inyectada en el brazo, prosigue Mishra, “las células musculares las traducen para producir la proteína viral directamente en el cuerpo”. Este enfoque, según el científico, imita lo que hace el SARS-CoV-2 en la naturaleza, pero el ARNm de la vacuna codifica solo el fragmento crítico de la proteína viral. En resumen, “da tiempo al sistema inmunológico para diseñar anticuerpos poderosos que puedan neutralizar el virus real si el individuo llega a infectarse en algún momento”.

Fabricación en tiempo récord

El hecho de que ambas farmacéuticas hayan desarrollado en tan poco tiempo una vacuna de ARN mensajero se explica, según Mishra, en que este tipo de vacunas, a diferencia de otras tradicionales como la de la gripe, “eliminan gran parte del proceso de fabricación porque, en lugar de inyectar proteínas virales, el cuerpo humano usa las instrucciones para fabricar proteínas virales”.

En este sentido, el experto incide en que las moléculas de ARNm “se fabrican mediante síntesis química en lugar de biológica, por lo que es mucho más rápido que las vacunas convencionales para ser rediseñadas, ampliadas y producidas en masa”.

Cuáles son sus inconvenientes

Según apunta el científico Sanjay Mishra, la tecnología de ARNm “no solo es notoriamente inestable y fácil de degradarse en en componentes más pequeños, sino que también puede ser fácilmente destruida por las defensas inmunitarias del cuerpo humano”. 

Sin embargo, esto cambió a partir de 2005, cuando los investigadores descubrieron cómo estabilizarlo y empaquetarlo en pequeñas partículas. “Se espera que las vacunas de ARNm contra la Covid-19 sean las primeras que utilicen esta tecnología en ser aprobadas por la FDA (la agencia estadounidense responsable de la regulación de alimentos y medicamentos)”.

Uno de los requisitos que más se han comentado sobre ambas vacunas y que a priori pueden significar un problema son las estrictas condiciones de baja temperatura que este tipo de vacunas necesitan para que sigan siendo eficaces. “Esta nueva clase de vacuna aún requiere condiciones de congelación sin precedentes para su distribución y administración”, indica Mishra a este respecto.

De este modo, para que la vacuna de ARNm de Pfizer-BioNTech sea viable debe almacenarse de manera óptima a -70ºC “y se degradará en unos cinco días a temperaturas normales de refrigeración ligeramente opr encima del punto de congelación”, explica Mishra.

Moderna, por su parte, ha asegurado que su vacuna puede permanecer estable en condiciones de refrigeración estándar, de 2 a 8ºC, hasta 30 días después de la descongelación, dentro de una vida últil de seis meses. “No es sorprendente”, en opinión de Mishra, “que Pfizer también esté desarrollando contenedores de envío que utilizan hielo seco para lidiar con las limitaciones de envío”, concluye.



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